Les Vautours

Les Vautours / Brian Wynne Garfield [M]

Eugenio Castillo est le shérif du comté de Mescalero, Arizona. Il enquête à Lodestar, ville minière du comté qui est la proie d’une bande de hors-la-loi dirigée par Henry Dierkes. Ces bandits s’attaquent principalement aux fermes, compagnies de transport et mines en dérobant les paies des ouvriers. Malgré les soupçons pesant sur Henry Dierkes et ses hommes, le shérif ne veut rien faire contre eux sans avoir des preuves de leur culpabilité. Cependant, à cause des vols répétés, petits et grands propriétaires (parmi eux Guy Murvain et Tom Larrabee, tous deux à la tête de grandes exploitations minières) approchent de la faillite. Ne sachant comment se débarrasser des hors-la-loi bien retranchés dans les montagnes des environs et constatant l’incapacité du shérif, ils se décident à engager un tueur à gages, Ethan Scott, pour nettoyer la ville des mauvais éléments…

Krayle MacIver assiste à ces événements avec des sentiments mitigés. Il est très heureux de revoir son ami Ethan Scott mais se doute qu’après le nettoyage de la ville, les gens influents de Lodestar ne voudront plus de lui, propriétaire du saloon de la ville, ni d’ailleurs de la tenancière de la maison de plaisirs. Les gens de leur espèce finissent toujours par être chassés d’une ville dans de pareilles circonstances. Pour cette raison, il envisage de vendre ses possessions avant qu’il ne soit trop tard.
Dierkes est tenu au courant de tous les événements survenant en ville ainsi que des changements d’itinéraires des convois de paie, grâce à son espion qui n’est autre que le shérif lui-même. Pour éviter que les soupçons pèsent sur son complice, Dierkes organise une mise en scène en laissant le shérif récupérer une partie de l’argent volé, tout en s’efforçant de compromettre quelqu'un. Détournant MacIver de son bureau, les bandits en profitent pour y placer une partie de l’argent volé. Heureusement, celui-ci s’en aperçoit à temps et s’en débarrasse avant que le shérif n’arrive. MacIver soupçonne de plus en plus Larrabee d’organiser tous ces vols mais il n’a aucune preuve.
Ethan Scott, ayant accepté l’emploi, commence son enquête et comprend de suite qu’Henry Dierkes reçoit des ordres d’une personne désirant la ruine des autres compagnies pour pouvoir les racheter. Cette personne ne peut que se trouver parmi les victimes (dans le but évident de ne pas attirer les soupçons). Tom Larrabee et MacIver se bagarrent parce que Krayle fréquente Nita, tenancière d’un restaurant, sur qui Tom avait des vues. MacIver lui donne une bonne correction mais à peine a-t-il le dos tourné que Larrabee sort son revolver. Scott intervient et lui loge une balle dans le coude. Cette blessure l’oblige à porter un plâtre pendant une longue période et il n’est pas sûr de récupérer l’usage de son bras. Scott et MacIver accompagnent la diligence qui transporte la paie et cette fois les bandits en sont pour leurs frais.
Entre-temps Scott abat un par un les bandits s’aventurant seuls en ville, afin de combattre la menace «Dierkes» comme ses employeurs le lui ont demandé. Ces derniers prennent peur de ses méthodes, surtout suite à «l’accident» de Larrabee. Marla Searles, chanteuse au saloon de Lodestar, a accordé ses faveurs à Dierkes mais maintenant qu’elle a revu Scott, de qui elle est toujours amoureuse, elle ne veut plus fréquenter Henry et le lui signifie. Fou furieux, celui-ci jure de se venger de Scott.
Pendant ce temps, Scott a tendu un piège à Larrabee et celui-ci finit par avouer son rôle tout en faisant feu sur Scott grâce au petit revolver qu’il avait caché dans son plâtre. Scott, qui se tenait sur ses gardes, riposte et abat Larabee.
Les notables, apprenant la mort de Larrabee, veulent faire arrêter Scott mais le shérif se sentant en danger décide de quitter la ville. Krayle va en faire autant après avoir vendu toutes ses propriétés. Il a convaincu Nita de partir avec lui pour une autre ville frontière où il leur reste une chance de prospérer. Dierkes s’amène alors en ville avec le reste de ses hommes (une dizaine ayant été abattus par Scott, la majorité des autres ayant fui les parages devenus trop dangereux à leur goût).
Marla tente de convaincre Scott de partir mais celui-ci veut achever le travail qu’il a commencé même si cela doit lui coûter la vie. Marla s’interpose et reçoit la première balle destinée à Scott. Celui-ci n’a plus aucune chance de s’en sortir seul face à une vingtaine de bandits et MacIver ne peut lui venir en aide car il a oublié son revolver dans son bureau. Scott a le temps de tuer Dierkes avant d’être abattu par les hors-la-loi qui prennent ensuite la fuite.
Après avoir enterré Scott et Marla, Krayle et Nita quittent la ville non sans une pensée pour cet homme qui a suivi son destin jusqu’au bout tout en sachant la partie perdue d’avance.

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