L’herbe verte du Wyoming

L’herbe verte du Wyoming / Mary O’Hara [L]
 
Rob Mc Laughlin est un gros éleveur de bétail, de chevaux et de moutons.  Ken, son fils, passe ses vacances d’été au ranch avant de retourner, avec son frère Howard, dans un collège de l’Est.  Joyau de la Couronne, une jument de prix, est transportée par le chemin de fer de la région jusqu’au ranch d’un riche propriétaire, M. Greenway, dont la principale occupation est de faire courir ses chevaux.  Joyau est sa dernière acquisition et M. Greenway compte l’offrir à sa jeune nièce, excellente cavalière.  Cependant, la caisse dans laquelle voyage Joyau est mal arrimée et tombe du train.  Personne ne le remarque et la jument reste là.  Un vieux cheval de trait, Pete, et un grand étalon blanc, Thunderhead, sont attirés par la caisse et ce qu’elle contient.  L’étalon réussit à libérer la jument et l’emmène avec lui.  En fait, Thunderhead est le cheval de Ken, mais il est retourné à l’état sauvage car Rob ne veut pas en faire son étalon dominant.  Or, le seul moyen de le tenir en main est de confier ce poste à Thunderhead qui sans cela est incontrôlable.   Thunderhead a donc vécu paisiblement dans une vallée jusqu’à ce que son troupeau soit décimé par une plante vénéneuse.  Il décida alors de se refaire un cheptel en enlevant des juments dans les ranchs de la région…
Le ranch de Rob est prospère, les plus dures années sont derrière lui et grâce aux bénéfices accumulés, Rob peut enfin offrir à sa femme Nell une vie plus confortable.  Cependant, celle-ci, bien que le cachant à son mari, ne se sent pas bien.  Elle fait des cauchemars et a souvent de sombres prémonitions.  
M. Greenway, prévenu de la disparition de sa jument, vient demander à Rob l’aide nécessaire pour monter une expédition dans le but de la retrouver.  Les éleveurs suspectent déjà Thunderhead qu’ils ont vu errer dans les parages.  Ken a découvert pourquoi Thunderhead recommençait à faire parler de lui et en avertit ses parents.  Il participera aux recherches avec Howard.  M. Greenway, sa sœur et sa nièce, Carey, se sont installés au ranch le temps de retrouver Joyau.  Lorsque Carey et Ken se rencontrent, ils éprouvent immédiatement beaucoup de sympathie l’un pour l’autre.  Quatorze hommes prennent part à l’expédition.  Carey aurait bien aimé en faire partie elle aussi, mais sa grand-mère (sœur de M. Greenway) la retient toujours auprès d’elle, lui faisant jouer le rôle de garde malade.  Un orage est imminent et si les hommes ne parviennent pas à rattraper les chevaux avant qu’il n’éclate, ils n’auront aucune chance de les retrouver avant l’été suivant.  Le blizzard entrave leurs efforts et leur sortie est un échec.
Thunderhead doit maintenant prendre soin de ses juments et les guider vers les bons endroits au cœur de l’hiver.  Joyau n’apprécie pas tellement sa compagnie mais à force de brimades, l’étalon l’oblige à rester avec le troupeau.  Son seul véritable compagnon est Pete, le vieux cheval que Thunderhead finit par accepter dans ses environs parce qu’il ne conteste pas son autorité.  Ce n’est que grâce à la chaleur du corps massif de Pete, contre lequel elle se blottit, que Joyau arrive à survivre aux premiers blizzards.  En effet, ayant toujours vécu en écurie, son corps ne l’a pas protégée des rigueurs de l’hiver en allongeant son pelage.  Mais, s’habituant à la liberté, Joyau prend plus belle allure et plus de force dans les muscles.  Elle apprend à apprécier la sécurité apportée par la vigilance de Thunderhead et ne reçoit plus de réprimandes car elle s’intègre maintenant tout à fait au groupe.  
Le printemps revenu, Thunderhead sent ses ardeurs se réveiller et il se met en quête de nouvelles juments auprès des ranchs des éleveurs.  Ces derniers avertissent les Mc Laughlin qui envoient alors un homme en éclaireur pour qu’il repère la piste des chevaux.  Howard et Ken sont de retour au ranch.  Mais Howard doit repartir bientôt car il a été accepté à West Point.  Il ne participera donc pas à la nouvelle expédition mise sur pied pour retrouver Joyau, Thunderhead et les autres juments qu’il a volées.  Rob compte cette fois faire castrer Thunderhead, contre l’avis de son fils, afin de pouvoir le garder au ranch et éviter qu’il ne recommence à voler les juments partout où il passe.  
Carey est venue seule au ranch passer quelques jours de vacances sur l’insistance de son oncle pour qu’elle se divertisse un peu.  En effet, elle passe des journées merveilleuses en compagnie de Ken et Howard dont son frère devient de plus en plus jaloux.  Ken s’image que Carey est plus attirée par Howard et cela l’attriste.  Les deux frères finissent par se bagarrer mais se réconcilient juste avant le départ d’Howard pour West Point.
Rob a remarqué que sa femme était sujette à des crises d’angoisse et en parle à son médecin qui lui explique que la dépression que Nell traverse en ce moment est le contrecoup de la vie rude qu’elle a dû mener pour s’occuper du ranch.  
L’éclaireur envoyé à Westgate annonce qu’il a retrouvé la trace des chevaux.  Rob et Carey se rendent sur place pour reconnaître la région et organiser la nouvelle expédition.
Le taureau du ranch est devenu de plus en plus agressif et attaque Nell.  Celle-ci parvient à éviter l’attaque et se réfugie sur un rocher mais ses forces diminuent et le taureau toujours aussi hargneux n’attend que cette occasion pour la charger.  Heureusement Ken arrive à temps et parvient, à l’aide de sa cravache, à maintenir le taureau hors de portée pendant que sa mère va chercher des secours.  Le taureau est abattu et Ken passe pour un héros, statut qu’il apprécie grandement dans l’estime de Carey dont il est follement amoureux.  Mais Nell doit être conduite à l’hôpital, en état de choc. Une thérapie va lui permettre, avec beaucoup de repos, de se remettre d’aplomb, physiquement et moralement.  
Pendant que Nell se repose, Rob, Carey et Ken se rendent à Westgate où ils ont donné rendez-vous à M. Greenway et à sa sœur.  Carey compte cette fois faire entendre ses volontés à sa grand-mère.  Elle ne veut plus se laisser faire et désire participer à l’expédition.  Mais sa grand-mère fait de nouveau valoir son état de santé.  Son ascendance sur Carey est telle que celle-ci n’ose pas encore la contredire en face bien qu’elle ait remarqué que les crises de sa grand-mère ne survenaient que lorsque celle-ci était contrariée.  Carey est donc obligée de rester la plupart du temps à l’hôtel, sauf quand son oncle l’emmène assister à la construction du corral qui doit servir à capturer les chevaux.  Le troupeau se trouve non loin et Thunderhead, ne ressentant aucun danger immédiat dans le comportement des hommes, ne semble pas vouloir faire fuir sa bande.  Ayant terminé leurs préparatifs, les hommes s’approchent du troupeau de manière à le rabattre vers l’enclos.  Paniqués, les chevaux ne voient pas le piège et se font enfermer.  Thunderhead parvient néanmoins à sauter la clôture et s’enfuit.  Les éleveurs présents commencent à repérer dans le troupeau leurs juments perdues mais nulle trace de Joyau. 
Les quelques juments sauvages sont redistribuées à ceux qui parviennent à les dompter.  Pendant ce temps, Ken part faire un tour et aperçoit par hasard une empreinte qui ne peut appartenir qu’à Pete.  C’est alors qu’il comprend que Joyau a sans doute dû le suivre.  Communiquant cette nouvelle à son père et à M. Greenway, qui craignait déjà que sa jument n’ait pas survécu, il se voit chargé de la mission de les retrouver et de les ramener.
C’est ainsi qu’il part avec assez de nourriture pour six semaines sur les traces des deux chevaux.  Ken espère également pouvoir retrouver Thunderhead et s’en rendre de nouveau maître car c’est lui qui l’a élevé alors qu’il n’était qu’un poulain.
Joyau, pleine des œuvres de Thunderhead, met bas alors qu’elle et Pete se sont installés dans des pâturages de montagne.  Pete se sent responsable de la vie de ce petit poulain et se tient prêt à tenir à l’écart les loups attirés par l’odeur du sang.  Cependant, ceux-ci deviennent fort agressifs et Pete, déjà blessé lors d’une première attaque, est finalement tué par les loups.  Heureusement, Ken arrive à temps pour sauver Joyau et son poulain qui viennent de leur plein gré se mettre sous sa protection.  
Ainsi Ken a retrouvé la jument de Carey et installe son campement.  Thunderhead, qui cherche aussi Joyau, les rejoint mais ne veut pas se laisser approcher par Ken.
Nell va beaucoup mieux et est retournée au ranch.  Ses crises d’angoisses ont disparu et elle a retrouvé sa vitalité.  Rob reçoit un message de son fils lui annonçant son arrivée et le prévenant de mettre l’étalon du ranch en sécurité car Thunderhead le suit.  M. Greenway est averti et vient avec Carey admirer Joyau qu’ils trouvent en excellente forme.
Ken et Carey s’avoue enfin leur amour, mais Carey n’est pas encore prête à affronter sa grand-mère qui ne veut pas entendre parler de son mariage.  Ils repartent dans leur propriété après avoir invité Ken à monter Joyau lors d’une prochaine course.
La veille de son départ pour le collège, Ken aperçoit Thunderhead qui rôde aux alentours du ranch.  A sa grande surprise il se laisse prendre.  Alors que Ken est parti, Rob qui s’obstine à vouloir faire castrer Thunderhead, part en ballade sur ce dernier.  Il est littéralement subjugué et change d’avis à son sujet.  Non seulement, il ne le castrera pas, mais en fera l’étalon de son ranch et l’engagera dans cette même course à laquelle doit participer son fils.  Entre temps, il compte habituer Thunderhead au bruit afin qu’il ne s’effraye pas lors de la course.
Le jour dit, Ken le monte et gagne la course, suivi de près par Joyau.  Carey, qui a assisté à la course avec les deux familles, ressent tellement de joie qu’elle ose enfin affirmer sa volonté face à sa grand-mère.  Après les fiançailles, elle passera dorénavant son temps libre au ranch des Mc Laughlin et ira au collège.

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